Daniel Johnston, foto por Simone Cecchetti/Corbis via Getty Images

Daniel Johnston, el cantante y compositor lo-fi y artista visual que saltó a la fama clandestina en los años 80, ha fallecido después de sufrir un ataque al corazón, según lo confirmó su ex manager Jeff Tartakov a The Austin Chronicle. Tenía 58 años de edad. Johnston fue un músico prolífico, grabando numerosos álbumes principalmente en cintas de cassette caseras. Su música simple, sincera e infantil fue venerada y altamente influyente.

Nacido en Sacramento, California, Daniel Johnston creció en New Cumberland, Virginia Occidental. Comenzó a crear música en la preparatoria, grabando piano, voces y órgano de acordes en un boombox. Johnston abandonó la Universidad Abilene Christian en el oeste de Texas después de haberse inscrito solo unas pocas semanas, pero luego asistió al programa de arte de la Universidad Estatal de Kent. Durante este tiempo, grabó su primer álbum, “Songs of Pain”, entre 1980-1981.

Después de aproximadamente dos años, Johnston se retiró nuevamente y finalmente se mudó a Austin, Texas, donde comenzó a cultivar seguidores, pasando constantemente sus cintas de cassette a los transeúntes. Su éxito local lo llevó a aparecer en la serie “The Cutting Edge” de MTV en 1985.

Johnston viajó a la ciudad de Nueva York en 1988 para grabar su undécimo álbum, “1990”, con el productor Mark Kramer. Lee Ranaldo y Steve Shelley de Sonic Youth contribuyeron al lanzamiento de los discos de Shimmy Disc. Ese mismo año, Johnston fue diagnosticado con esquizofrenia. En el transcurso de la grabación de “1990”, su salud mental se deterioró drásticamente. Fue internado involuntariamente en un hospital psiquiátrico después de tocar en un festival de música en Austin, Texas, en 1990.

Durante ese tiempo, una guerra de ofertas de sellos discográficos comenzó después de que Kurt Cobain llamó la atención sobre su música luciendo la portada de “Hi, How Are You” en una camiseta. Elektra Records y Atlantic Records estaban entre los postores, pero Johnston finalmente firmó con Atlantic porque creyó que Elektra firmó a Metallica para ser satánicos.

Aunque Atlantic retiró a Johnston del sello en 1996 —dos años después de su álbum “Fun”, producido por Paul Leary— continuó grabando y colaborando con músicos de alto perfil. En 2004, lanzó la compilación de dos discos “The Late Great Daniel Johnston: Discovered Covered” con interpretaciones de su trabajo por TV On The Radio, Jad Fair, Bright Eyes, Tom Waits, Death Cab for Cutie, Beck, Sparklehorse y más.

En 2005, Jeff Feuerzieg dirigió el galardonado documental sobre su vida llamado “The Devil and Daniel Johnston”. Alrededor de este tiempo, formó su propio sello, Eternal Yip Eye Music. Lanzó su último álbum a través de Yip Eye, “Space Ducks: Soundtrack”, en 2012. Se embarcó en su gira final en julio de 2017. En 2018, la ciudad de Austin honró a Johnston al nombrar el 22 de enero el Día “Hi, How Are You?”.